Este destino de vacaciones en Italia está rechazando a los turistas porque se queda sin agua

(CNN) —  Ubicado en lo alto de una colina en la isla italiana de Sicilia, Agrigento es un paraíso para los turistas de disfrutan del patrimonio cultural. Debajo de las estructuras arqueológicas y las reliquias de su Valle de los Templos se encuentra un antiguo sistema de acueducto en forma de laberinto que aún hoy captura agua.

Pero el acueducto, y otros más que fueron construidos en tiempos modernos, se están secando tanto que los pequeños hoteles y casas de huéspedes de la ciudad y en la costa cercana se ven obligados a rechazar a los turistas. No tienen suficiente agua para garantizar a sus huéspedes un inodoro con cisterna o una ducha después de un día caluroso de verano.

Sicilia comenzó a imponer restricciones al agua en febrero cuando la región declaró el estado de emergencia en medio de una sequía implacable. La infraestructura envejecida y con filtraciones no ha hecho más que empeorar la escasez, que ha afectado tanto al turismo como a la agricultura, dos sectores cruciales para la economía de Sicilia.

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El racionamiento está vigente para más de un millón de personas en 93 comunidades. Algunos se ven obligados a reducir el consumo de agua hasta en un 45%. Eso significa que los grifos se secan según lo previsto y el suministro se corta por completo durante la noche en la mayoría de los lugares. Tener suficiente agua para beber es cuestión de organizarse durante el día.

En TripAdvisor y otros foros de viajes, los turistas preguntan si vale la pena visitar las zonas afectadas por la escasez de agua en Sicilia. Los hoteles advierten a sus clientes sobre los posibles problemas y están ayudando a los visitantes a reservar en otros lugares de la isla donde las restricciones sean menos severas o no estén vigentes.

Turistas en el Templo de la Concordia, un antiguo yacimiento arqueológico griego a las afueras de Agrigento, en el sur de Sicilia, Italia. (Leisa Tyler/LightRocket/Getty Images)

En el bed and breakfast (B&B) Le Cinque Novelle en el centro de Agrigento, donde las restricciones son estrictas, los propietarios han colocado filtros en sus duchas y lavabos para ahorrar la mayor cantidad de agua posible. Pero sus invitados se quejan a menudo.

«Con razón, la gente nos pide garantías antes de venir, pero no sabemos qué decir», dijo a CNN Giovanni López, propietario del B&B. «La situación está afectando rápidamente a todo el sector del alojamiento turístico, lo que podría tener graves consecuencias económicas, dado que el turismo es un sector del que depende casi todo el mundo en esta parte de Sicilia».

El gobierno regional de Sicilia ha pedido a Roma subsidios para importar agua del continente, pero todavía no existe un plan concreto para ayudar a la isla. La oficina de la ministra de turismo de Italia, Diana Santanchè, no respondió a una solicitud de comentarios de CNN, pero en abril dijo que Sicilia debería tratar de extender su temporada turística y evitar centrarse únicamente en el verano, cuando los problemas de agua empeoran.

Los veranos en Sicilia se están volviendo insoportables para muchos.

El año pasado, la isla sufrió graves incendios forestales que obligaron a los turistas a evacuar o posponer sus visitas. Ahora la escasez de agua provocada por la sequía suma una nueva preocupación.

El cambio climático provocado por el hombre está calentando Europa más rápido que a cualquier otro continente, y Sicilia se encuentra justo en el centro de este cambio. Fue aquí donde se batió el récord de temperatura de Europa en agosto de 2023, cuando la ciudad de Siracusa alcanzó los 48,8 grados Celsius (119,8 grados Fahrenheit).

Otras partes de Italia también están experimentando sequía, pero sólo la de Sicilia se considera «extrema», el nivel más alto, según el Instituto Nacional Italiano para la Protección y la Investigación Ambiental (ISPRA).

Menos de una cuarta parte de las lluvias habituales cayeron durante el invierno en toda la isla, lo que ha dejado alrededor del 20% de los acuíferos subterráneos en estado de «escasez de agua», según ISPRA. En febrero, el gobierno regional declaró un «estado de crisis y emergencia hídrica» para el riego y el consumo de agua en Agrigento y otras cuatro provincias que duraría al menos hasta finales de año.

Marco Maccarrone, propietario del restaurante Caico Trattoria e Cantina en Agrigento, dice que se está dejando a la isla peleando en soledad.

«Se acerca la temporada de verano y estamos preocupados. Nadie nos ha dado soluciones alternativas a los camiones cisterna de agua que estamos pagando nosotros mismos», dijo a CNN. «Esto corre el riesgo de destruir el único recurso que tenemos: el turismo».

Maccarrone vive en el centro histórico de Agrigento desde hace 20 años y se queja de que el flujo de agua es terriblemente lento.

«En media hora no podemos llenar ni un solo recipiente», afirmó.

El lago de Pergusa, en el centro de Sicilia, se alimenta de la lluvia y las aguas subterráneas, y no tiene entradas ni afluentes. (Fabrizio Villa/Getty Images)

Los hoteles están obligados a tener una cierta cantidad de reservas de agua en relación con su capacidad, dijo Nicola Farruggio, presidente de la Federación de Hoteles de Sicilia, lo que significa que también han tenido que comprar agua en el continente. Pero las estructuras más pequeñas, incluidos los hoteles y los B&B de gestión familiar, a menudo no tienen forma de almacenar lo suficiente para cumplir con los requisitos. Y si están ubicados dentro de un edificio residencial, están sujetos a las estrictas raciones que se aplican a los condominios, lo que significa que simplemente no pueden garantizar agua a los huéspedes.

Francesco Picarella, director de la Federación Hotelera de Agrigento, que también posee un hotel en el centro de la ciudad, dice que años de gobiernos ineficaces han empeorado las cosas. Se habla de reconstruir la red de agua desde 2011, pero se han logrado pocos avances, afirmó.

«El problema actual es el resultado de una política fallida de gestión del agua que se viene aplicando desde hace 20 años», afirmó. «Los hoteles que tienen reservas propias lo compensan de alguna manera; los B&B del centro histórico se encuentran en extremas dificultades».

Dijo que los embalses se están secando por falta de lluvia pero también por filtraciones.

En respuesta a la solicitud de comentarios de CNN, la oficina del gobierno regional de Sicilia citó un estudio que describía los planes del gobierno para perforar nuevos pozos, construir más oleoductos y volver a poner en funcionamiento plantas de desalinización obsoletas. El informe también dice que Sicilia no ha recibido fondos suficientes de Roma para llevar a cabo esos proyectos.

La federación local de B&B dijo que «debería haber sido un año dorado» para Agrigento, que en marzo del año pasado fue nombrada Capital Italiana de la Cultura para 2025, un galardón que normalmente atrae a más turistas. «En cambio, el boca a boca sobre la crisis del agua podría arruinar la temporada».

También estaba empezando a ver un repunte. En 2023, el número de visitantes aumentó un 24% respecto al año anterior, según Picarella.

El Ministerio de Turismo de la isla dijo que Sicilia esperaba ver más de un 2% más de visitantes que el año pasado después de que muchos pospusieron sus viajes debido a los incendios forestales.

«La gente ve este destino con mucho interés», dijo Picarella. «Este verano esperamos un mayor número de turistas y cada día tenemos que inventar una manera de salir adelante».

Sin tiempo

La situación es igual de grave para los agricultores. En una granja orgánica cerca de Caltanissetta en el centro de Sicilia, a unos 50 kilómetros (alrededor de 30 millas) al noreste de Agrigento, las cabras beben un lodo fangoso donde una vez estuvo un estanque. Luca Cammarata, propietario de la granja, dijo que la sequía implica que el pasto para el pastoreo también escasea. Nunca vio a Sicilia tan seca.

La falta de agua ha significado que agricultores como Cammarata se enfrenten a una elección devastadora: sacrificar sus rebaños o dejarlos morir de hambre o deshidratación.

Los productores de cítricos también ven cómo sus famosas naranjas sicilianas se marchitan en sus árboles por falta de agua. Los embalses utilizados para el riego alrededor del Monte Etna, donde se cultivan las naranjas, ahora contienen alrededor de la mitad de la cantidad de agua habitual. Si no llueve en verano, caerán a alrededor del 25%, según el Observatorio ANBI de Recursos Hídricos, una agencia gubernamental.

Las naranjas de Sicilia se marchitan a medida que la sequía priva a los huertos y granjas de la isla del agua que tanto necesitan. (Alberto Pizzoli/AFP/Getty Images)

El desarrollo excesivo de los centros urbanos y las granjas de cítricos y trigo ha reducido los humedales naturales en un 20%, empeorando el problema, dijo ANBI.

El presidente regional de Sicilia, Renato Schifani, dijo que las pérdidas de la isla (entre cultivos, embalses vacíos y ganado moribundo) ya han superado los mil millones de euros. Eso ni siquiera incluye la posible pérdida de dólares del turismo porque los visitante que no pueden acceder al agua en una parte de la isla están cambiando de reserva en otras.

Pero para las comunidades de lugares como Agrigento, las pérdidas son devastadoras.

La situación es igual de sombría para Cammarata, quien dice que todo su sustento (sus 300 cabras, 160 cabezas de ganado y su explotación lechera) está en riesgo.

«El consorcio solía garantizar la rotación del agua cada cinco o seis días», dijo, refiriéndose a un grupo representativo de agricultores. «Ahora ya no pueden decirnos si abrirán los grifos y cuándo».

Las soluciones son complicadas, incluso para una isla rodeada de agua. Las tres plantas desalinizadoras que podrían limpiar el agua de mar de Sicilia para beber, sanear o irrigar han estado cerradas durante más de 10 años. Volver a ponerlos en funcionamiento o perforar nuevos pozos llevará tiempo.

Y el tiempo es otra cosa que a la isla se le está acabando.

Antonia Mortensen de CNN contribuyó a este informe.

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