Más de 600 migrantes que laboran en campos de Canadá tienen coronavirus

Los trabajadores agrícolas son considerados esenciales ante la pandemia; la mayoría son mexicanos

(NOTICIAS YA).- Al menos 600 trabajadores agrícolas migrantes han dado positivo por COVID-19 en Canadá desde que llegaron al país a principios de la primavera. 

Según funcionarios locales de salud, la mayoría se contagió en Canadá y dos murieron, revelaciones que sugieren fallas en los protocolos declarados por el gobierno para proteger a este grupo vulnerable de trabajadores esenciales.

Cuando la pandemia de coronavirus obligó al cierre de las fronteras de Canadá, el gobierno de Trudeau anunció una excepción importante: un programa de subsidios que permitiría a los trabajadores manuales extranjeros ingresar a Canadá antes de la temporada de cultivo. Para evitar cualquier posible propagación de las infecciones, el gobierno pagaría una cuarentena obligatoria de dos semanas.

Pero los trabajadores dicen que sus cuarentenas fueron mal administradas por algunos empleadores, con poca o ninguna supervisión del gobierno, y se arriesgaron a exponerlos al virus mortal.

En documentos proporcionados a CNN, al menos tres trabajadores migrantes describieron que los mantenían en instalaciones de cuarentena que no permitían el distanciamiento social, con cocinas y baños abarrotados. Uno describió llegar a un barracón donde no había alimentos para la estadía de 14 días. Escribió al gobierno federal explicando que él y otros se vieron obligados a romper la cuarentena y comprar alimentos en la comunidad.

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Los empleadores con los que CNN habló dijeron que hicieron arreglos para que las habitaciones de hotel y la comida se proporcionaran inmediatamente en cuarentena. Pero incluso para los trabajadores que pudieron ponerse en cuarentena de manera segura, las condiciones de vida y trabajo aumentaron su exposición al virus mortal, según la unidad local de salud pública.

“Vinieron aquí, se aislaron por dos semanas y se contagiaron desde que estuvieron aquí”, dijo el lunes Doug Ford, primer ministro de la provincia de Ontario, la más afectada. “No quiero que ningún dedo señale a estos trabajadores migrantes que trabajan duro. Son buenas personas, tienen buenas intenciones y también son trabajadores”, agregó.

Álvaro trabajaba para Scotlynn Group, una empresa productora del condado de Norfolk, Ontario, que cultiva una variedad de verduras. Dijo que dio positivo por el virus a principios de junio y no tiene idea de cómo se contagió, pero describió como “indignantes” sus condiciones de vida en el barracón proporcionado por el empleador de una granja propiedad del Grupo Scotlynn.

Los baños y las cocinas eran comunales, dijo, y había de 6 a 8 trabajadores migrantes durmiendo en una habitación, por lo que era imposible mantener la distancia.

Los empleadores canadienses contratan a decenas de miles de trabajadores extranjeros temporales cada año a través del Programa Federal de Trabajadores Agrícolas Temporales (SAWP, por sus siglas en inglés), que vincula a los trabajadores temporales a un empleador específico a través de su visa de trabajo. Dependen del empleador para la vivienda por la que pagan una pequeña cantidad. Álvaro, por ejemplo, paga 14 dólares cada dos semanas.

En teoría, las casas comunitarias proporcionadas por el empleador permiten a los trabajadores temporales ahorrar más dinero para enviar a sus familias. Pero los trabajadores en el programa han expresado durante mucho tiempo sus inquietudes y quejas sobre su vivienda, salario y condiciones de trabajo.

Ahora, como lo demuestran los nueve brotes agrícolas diferentes de COVID-19 registrados hasta ahora en la región de Windsor-Essex, estas viviendas también los dejan vulnerables a enfermedades transmisibles, incluyendo la COVID-19.

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Hasta ahora, 167 de los 216 trabajadores migrantes del Grupo Scotlynn han dado positivo por COVID-19 en las últimas semanas y varios ingresaron al hospital, según Scott Biddle, presidente y director ejecutivo de la compañía. Agregó que la mayoría de sus empleados que trabajan en el campo, plantando, cuidando y recogiendo, son trabajadores temporales de México.

Biddle dijo que sus trabajadores pasaron la cuarentena en un hotel y describió que sus condiciones son acordes a las pautas del gobierno. “Nuestros alojamientos cumplen o superan todos los estándares canadienses. Todos son bastante nuevos, construidos en los últimos 10 años”, dijo Biddle.

Sin embargo, grupos defensores dicen que las pautas locales y nacionales sobre las condiciones de vida de los trabajadores temporales son débiles e inconsistentes, con pocos recursos para una aplicación adecuada. 

En un informe reciente titulado “Advertencias no atendidas: COVID-19 y trabajadores migrantes en Canadá”, la Alianza de Trabajadores Migrantes para el Cambio acusó a algunos empleadores agrícolas de explotar a los trabajadores migrantes y no tomar las medidas adecuadas para garantizar su buena salud.

El grupo también acusó al gobierno canadiense de haber abdicado de su responsabilidad hacia los trabajadores llegados del extranjero. “Son tratados como desechables y prescindibles incluso en una situación como esta cuando hay vidas en juego”, dijo Karen Cocq, activista de la Alianza de Trabajadores Migrantes para el Cambio en una entrevista con CNN.

Los trabajadores y los defensores también le dijeron a CNN que no había equipos de protección disponibles en invernaderos e instalaciones empacadoras donde los trabajadores se encuentran “apilados” muy cerca los unos de los otros.

Bill George, presidente de la Asociación de Cultivadores de Frutas y Verduras de Ontario, dijo a CNN que hubo desafíos para obtener equipos de protección en las primeras semanas de la pandemia, pero afirmó que sus miembros están trabajando duro para abordar las deficiencias y proteger a todos los trabajadores.

La asociación dijo que depende del gobierno garantizar que las granjas cumplan con los requisitos de seguridad y señaló que la mayoría de las inspecciones no resultan en violaciones.

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El primer ministro de Canadá, Justin Trudeau, dijo durante una conferencia de prensa la semana pasada que el país tenía que hacer “una mejor labor” para proteger a los trabajadores agrícolas temporales. Esta semana, agregó que Canadá haría un seguimiento para garantizar la seguridad de los trabajadores en el futuro.

Pero los expertos señalan que el gobierno recibió múltiples advertencias sobre los peligros de su estrategia de cuarentena hace meses.

En abril, Amir Attaran, profesor de derecho y medicina de la Universidad de Ottawa, declaró ante un comité parlamentario canadiense que el programa para poner en cuarentena y luego tratar de garantizar la salud de los trabajadores migrantes durante la pandemia era errado.

Attaran dijo a CNN que los productores agrícolas no tenían el tiempo o el apoyo del gobierno para implementar medidas para controlar y contener el virus entre los trabajadores migrantes.

“Dije que era una locura, que no iba a funcionar, ¿qué te hace pensar que una persona experta en el cultivo de espárragos o en la cría de ganado va a saber cómo manejar una cuarentena? Es poco realista”, recordó Attaran.

“Este es francamente un país incompetente en términos de salud pública”, agregó Attaran. “Están dispuestos a emitir cheques hasta la saciedad para mitigar o asumir la responsabilidad de la epidemia. Por lo tanto, gastarán tanto dinero como sea necesario para asumir la responsabilidad del fracaso, pero no están dispuestos a involucrarse de tal manera que puedan evitar el fracaso”. Dijo que era simplemente más conveniente “arrojar dinero” a sectores como el agrícola en lugar de seguir meticulosamente los protocolos de salud pública.

Por su parte, México anunció el lunes que llevará a cabo una revisión de seguridad de las políticas y procedimientos de salud canadienses antes de permitir que más trabajadores temporales viajen a Canadá para laborar en el sector agrícola.

Tanto el gobierno de Canadá como el de Ontario dijeron que están revisando los protocolos de salud y empleo, pero el control de los brotes se ha dejado en gran medida a las unidades de salud locales que ya tienen demasiado trabajo.

Para Álvaro, todo el proceso ha sido abrumador. Teme que el virus le cueste, pues dice que normalmente trabaja más de 30 horas por semana y no está seguro si ahora debe solicitar formalmente el pago por enfermedad. Siente que él y otros trabajadores han sido “sacrificados” por Canadá.

*Con información de CNN

 

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