Dispositivo que detecta la malaria
Foto: CNN
Dispositivo que detecta la malaria
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Dispositivo que detecta la malaria

¡En sólo 5 segundos!

(CNN) -La malaria, que afecta a 200 millones de personas cada año, es una de las enfermedades más mortales. A pesar de ser prevenible y curable, la Organización Mundial de la Salud estima que 438.000 personas murieron de malaria en 2015, sobre todo en África subsahariana.

Un estudiante de doctorado en ingeniería mecánica en el MIT, ha diseñado un dispositivo mecánico  que es capaz de detectar la enfermedad en cinco segundos a partir de una gota de sangre. John Lewandowski, es el creador del dispositivo llamado RAM (Rapid Assessment of Malaria) para detectar la malaria que permitirá que el diagnóstico sea más rápido y más barato.

John advierte que diagnosticarla con rapidéz es primordial, “La detección temprana es muy importante, por lo general en los primeros cinco a siete días antes de que aparezcan los síntomas, para poder comenzar el tratamiento”, afirma Lewandowski, de 26 años. Hay dos maneras principales de diagnosticarla:

• Analizar una gota de sangre con un microscopio para identificar el parásito.

• Hacer una prueba de diagnóstico en una muestra de sangre, que arroja un resultado positivo o negativo, parecida a una prueba casera de embarazo.

Foto: CNN
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 El RAM funciona con baterías, cuesta entre 100 y 120 dólares, y está hecho de materiales de bajo costo. La caja de plástico (que mide 4×4 pulgadas) tiene una pequeña placa de circuito, unos imanes y un láser en el interior. En el exterior lleva una pantalla LCD, una ranura para tarjetas SD y un recipiente plástico desechable. “Es bastante básico”, apunta Lewandowski, fundador y CEO de Disease Diagnostic Group, la startup de Boston que está desarrollando el dispositivo.

Los parásitos de la malaria crean cristales de hierro en la sangre humana, que son de naturaleza magnética.”Como ingeniero, pensé en crear una forma de detectar estos cristales magnéticos rápidamente”, explica. Tomas una gota de sangre del dedo y la introduces en la caja a través del recipiente. Si el parásito de la malaria está presente, los imanes atraen los cristales de hierro en un patrón horizontal, vertical o diagonal. El láser ayuda a identificar el patrón y el diagnóstico de la enfermedad. (Si la enfermedad no está presente, no se forman cristales).

La tecnología es deliberadamente sencilla y fácil de usar, aunque el diagnóstico del parásito y el tratamiento deben ser hechos por una clínica u hospital local. “La tecnología es nueva“, afirmó David Sullivan, profesor de la Universidad Johns Hopkins y experto en la “hemozoína”, o los cristales de hierro. Sullivan, que está familiarizado con el dispositivo, indicó que ofrece una ligera ventaja sobre las pruebas de diagnóstico rápido gracias a su velocidad; algunos pacientes pueden morir de malaria en 24 horas.

 

Lewandowski explica que su dispositivo no ha reinventado la rueda. “Nuestra tecnología sólo acelera ese mismo proceso y reduce el costo,” agregó. Al mismo tiempo, dijo que la compañía está explorando cómo la tecnología puede emplearse para analizar otras enfermedades transmitidas por mosquitos como el dengue y el virus del Zika.

Desde 2013, Disease Diagnostic Group ha probado el dispositivo RAM en ensayos clínicos en la India. “En la India, el estudio de campo de 250 pacientes mostró una precisión de 93% a 97%”, mencionó John añadiendo que un nuevo estudio de campo iniciará este verano en Nigeria con 5.000 pacientes.

 

La startup ya está vendiendo los dispositivos en cantidades limitadas a médicos en clínicas pequeñas y trabajadores de la salud que realizan pruebas de campo de malaria en la India. Y ha sometido el dispositivo a la aprobación de la OMS y la certificación de seguridad y salud de la Unión Europea.

Lewandowski espera que los dispositivos RAM estén disponibles para su compra dentro de un año y, al cabo del tiempo, en manos de las familias en las regiones de alto riesgo. “Para nosotros, el impacto social es nuestra misión. Queremos que los usen las personas que más los necesitan”, expresó.







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